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Qu’est-ce que la maladie d’Alzheimer ? Pouvons-nous en guérir ?

La maladie d’Alzheimer fait partie du groupe des pathologies dites « neurodégénératives ». Elle se caractérise par l’apparition progressive de troubles de la mémoire épisodique. Cette mémoire nous permet d’enregistrer des nouvelles informations.

Ainsi, un patient qui souffre de la maladie d’Alzheimer sera capable de citer des informations précises de son passé telles que le menu servi lors de son mariage, 40 ans auparavant. Par contre, il sera incapable de se souvenir de ce qu’il a mangé le matin même.

Au fil du temps et de l’avancée de la maladie, les autres fonctions cognitives seront touchées. Le langage deviendra de plus en plus pauvre, ensuite, le patient sera incapable de s’habiller seul ou d’écrire. Il finira par ne plus reconnaître son entourage.

Les connaissances actuelles nous permettent d’affirmer que la maladie débute des années avant l’apparition des premiers troubles de la mémoire, durant la phase préclinique. C’est à ce moment que surviennent des changements dans la structure du cerveau, à savoir dix à quinze ans avant que le diagnostic ne soit posé.

À l’heure actuelle, aucun traitement curatif efficace n’a été mis au point contre la maladie d’Alzheimer : nous ne pouvons donc pas en guérir. Durant des années, la maladie progressera en touchant d’abord la mémoire, le langage, les gestes du quotidien, la reconnaissance des visages, la marche…

Celle-ci touche plus de 50 millions de patients dans le monde ; compte tenu du vieillissement de la population, il est fondamental de soutenir la recherche de traitements contre la maladie d’Alzheimer !

Quelles sont les prises en charge actuelles ?

L’accompagnement des patients atteints de la maladie d’Alzheimer se base, d’une part, sur la prise en charge médicamenteuse et, d’autre part, sur un suivi psychologique appellé « revalidation cognitive ».

Certains traitements (comme les anticholinesterasiques) permettent de limiter de façon modérée l’évolution de la maladie mais ils ne sont pas curatifs.

La revalidation cognitive est tout aussi essentielle que le traitement médicamenteux. Plusieurs études ont, en effet, démontré que les patients qui fréquentent des centres de revalidation cognitive, à raison de trois fois par semaine minimum, préservent une indépendance dans leurs activités journalières supérieure à ceux qui ne fréquentent pas ces centres spécialisés.

Il est donc très important que le patient reste actif et qu’il mène une vie la plus normale possible. Le maintien des activités de la vie quotidienne représente, en effet, un excellent « remède » pour protéger notre mémoire.

La maladie d’Alzheimer est-elle héréditaire ?

Il existe quelques formes familiales, néanmoins très minoritaires, de la maladie d’Alzheimer.

La plupart des patients touchés le sont, effectivement, de façon « sporadique », c’est-à-dire non génétique.

De manière générale, si un patient a été diagnostiqué vers 70 ou 75 ans, il s’agit probablement d’une forme « sporadique », non génétique, de la maladie.

Par contre, si un membre de votre famille a été touché dès l’âge de 40 à 50 ans, une forme génétique de la maladie d’Alzheimer n’est pas à exclure.

Dans tous les cas, si vous présentez des doutes, parlez-en à votre médecin traitant ou consultez un spécialiste en neurologie.

Comment aider un proche ?

Au-delà de la prise en charge thérapeutique classique, il est primordial de bien entourer un parent qui souffre de la maladie d’Alzheimer. Celle-ci a, en effet, de nombreuses répercussions sur son quotidien comme sur celui de son entourage.

Sortir le patient de l’isolement social dans lequel il peut se trouver est crucial. Pour ce faire, de nombreuses structures existent et proposent un accompagnement complémentaire : l’hôpital de jour Ravel, situé sur le site du CHP Chêne aux Haies, en fait partie. Composée de spécialistes aux profils complémentaires, l’équipe a pour objectif majeur d’assurer un encadrement thérapeutique permettant une prise en charge adaptée aux besoins de chaque patient.

Par le biais d’activités variées, ces professionnels aident les patients atteints de la maladie d’Alzheimer et de troubles apparentés à conserver un maximum d’acquis et d’autonomie tout en procurant un soutien à leurs proches.

L’accompagnement des familles est, bien entendu, tout aussi essentiel : les proches souffrent énormément des conséquences de cette maladie. Prendre en charge cette souffrance, tant psychologique que physique, est donc important. L’entourage doit être bien informé au sujet de la maladie, de ses symptômes, de son évolution… Il doit également prendre connaissance des structures d’aide existantes comme les hôpitaux ou centres de jour, les groupes de parole (Alzheimer Café, réunions de la Ligue Alzheimer…) et les services connexes (infirmiers à domicile, repas à domicile, assistance sociale, aides financières…).

Où en est la recherche de traitement ?

À ce jour, aucun traitement curatif efficace n’a été mis au point contre la maladie d’Alzheimer. Cependant, notre hôpital participe à une étude internationale encourageante en matière de recherche de traitement : l’étude EARLY. Son objectif est de stopper le développement de la maladie avant même l’apparition de signes visibles.

Cette étude se concentre sur la phase préclinique de la maladie durant laquelle apparaissent les changements structurels au sein du cerveau : le fonctionnement cognitif du patient reste pourtant tout à fait normal.

Elle permet à notre hôpital de proposer un traitement à des patients âgés de 60 à 85 ans qui, actuellement, ne présentent pas de troubles de la mémoire mais qui présentent des risques de développer la maladie d’Alzheimer dans 10 à 15 ans. Ce risque est évalué à partir d’un examen du cerveau appelé PET scan : il permet de définir si la maladie est déjà présente chez une personne bien que celle-ci ne présente aucun trouble de la mémoire… Les patients qui participent à l’étude reçoivent alors un médicament qui pourrait stopper l’évolution de la maladie. Les résultats de cette recherche seront disponibles dans 4 ans.

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